Guía de Aves

Cernícalo Americano

Especies Regionales

El Cernícalo Americano es el halcón más pequeño de México y de toda Norteamérica. Tiene toda la fiereza de un depredador en un cuerpo pequeño. Además, es una de las aves rapaces más coloridas; la cabeza y alas azul-pizarra del macho contrastan elegantemente con su espalda y cola rojizas; la hembra tiene el mismo tono rojizo en sus alas, espalda y cola. Mientras caza insectos y otras presas pequeñas en áreas abiertas, el Cernícalo Americano se posa sobre cables o postes, o planea ajustando su cola larga para permanecer en el mismo lugar. Su población ha descendido en algunas partes de su distribución; por lo que se han instalado cajas nido para ayudar a su reproducción.

Distribución

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Hábitat

El Cernícalo Americano prefiere lugares con vegetación baja y árboles dispersos. Los podrás encontrar en praderas, pastizales, desiertos, parques, campos agrícolas, ciudades y fraccionamientos. Cuando se reproduce, necesita tener acceso a algunos arboles u otras estructuras que puedan proveer cavidades para anidar. Al Cernícalo Americano le atraen los hábitats modificados por humanos, como parques y praderas, y usualmente está cerca de asentamientos urbanos.

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Alimentación

El Cernícalo Americano come principalmente insectos y otros invertebrados pequeños; así como también, pequeños roedores y aves. Sus comidas típicas incluyen saltamontes, cigarras, escarabajos, libélulas, alacranes, arañas, mariposas, polillas, ratas, musarañas, murciélagos, y pequeñas aves canoras. A veces, comen también serpientes pequeñas, lagartijas, y ranas; algunas personas han visto al Cernícalo Americano atrapar presas incluso más grandes, como ardillas y centzontles.

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Comportamiento

Típicamente, el Cernícalo Americano caza de día. Se le puede ver buscando presas desde la misma percha todo el día, o cambiando perchas solo de vez en cuando. Se lanza sobre su presa aprisionándola con una, o con las dos patas. Puede terminar su merienda ahí mismo en el suelo, o si es una presa más grande, llevarla de vuelta a su percha para continuar comiéndola. Durante la temporada de reproducción, los machos marcan su territorio escalando repetidas veces y dando pequeñas series de sonidos tipo “¡klii!” desde lo alto. Las parejas en cortejo pueden intercambiar alimentos, aunque es el macho quien usualmente alimenta a la hembra. En etapas tempranas del emparejamiento, pueden agruparse de cuatro a cinco aves. Es posible ver al Cernícalo Americano asediando a gavilanes más grandes y águilas durante la migración, incluso atacando a gavilanes en su territorio durante la temporada de reproducción. El Cernícalo Americano compite con otras aves por el limitado número de cavidades para anidar, y a veces logra espantar exitosamente a azulejos, cenzontles, ardillas pequeñas, y a otras criaturas de las cavidades para anidar.

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Anidación

El Cernícalo Americano no usa materiales para construir el nido. Si la cavidad para el nido tiene suficiente material mullido, la hembra solo construirá una leve depresión allí.

Apariencia

Sonidos Típicos

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© Dave Herr | Macaulay Library

Tamaño y apariencia

El Cernícalo Americano es aproximadamente del mismo tamaño que una Huilota Común, aunque con cabeza más grande, alas más largas y delgadas y cola más larga y escalonada. Durante el vuelo, dobla las alas frecuentemente con las puntas hacia atrás.

Colores del ave

El Cernícalo Americano es pálido, visto desde abajo; y de color café oxidado, cuando se mira desde arriba. Tiene manchas negras en las partes superiores, y una banda negra cerca de la punta de la cola. Los machos tienen alas color azul-pizarra; las hembras tienen sus alas café rojizo. Ambos sexos tienen un par de líneas verticales negras en los costados de su cara, que es pálida; a veces esto se conoce como “bigote” o “patilla”.

Fotos de la Especie

Especies Parecidas

El Halcón Esmerejón es similar pero levemente más grande, robusto y más oscuro que el Cernícalo Americano; aunque son similares en apariencia, son muy diferentes en estilos de vuelo y actitud. El Halcón Esmerejón localiza a presas grandes, particularmente aves costeras y otras de tamaño medio, y las persigue sin estrategia alguna a diferencia del Cernícalo Americano, el cual no va tras presas grandes. Además, el Esmerejón tiene un estilo de vuelo más ágil y mucho más vigoroso, dando aleteos casi constantes. El Halcón Mexicano es más grande que el Halcón Esmerejón y de patrón café opaco y blanco en todo el cuerpo. El Gavilán Pecho Canela también se parece y es casi del mismo tamaño que el Cernícalo Americano, pero es del género de los Accipiter; y tiene alas más amplias, cola más larga, y pecho más voluminoso. Además, tiene más marcas en sus partes bajas y no tiene colores rojos o cafés cálidos en la espalda; cazan más en áreas boscosas. Curiosamente, una de las especies que más se confunde con el Cernícalo Americano ni siquiera es una rapaz: es la Huilota Común. Ésta ocupa los mismos hábitats que el Cernícalo Americano, y se posa frecuentemente en cables y postes también. Entre sus muchas diferencias, se pueden nombrar la cabeza más pequeña, y la cola más delgada y puntiaguda del Cernícalo Americano, además de que, durante el vuelo, la Huilota Común lo hace recto y rápido, con aleteos constantes.

¿Sabías que…?

  • Los fanáticos de distintos deportes a veces tienen un show extra durante la noche: el Cernícalo Americano se posa sobre focos de luz o arcos a acechar polillas y otros insectos que son atraídos por las fuertes luces de los estadios, atrapándolos durante el vuelo. Algunas de estas hazañas han aparecido incluso en televisión.
  • Cuando el Cernícalo Americano siente la necesidad, levanta la cola y lanza sus heces por las paredes de la cavidad del nido; las heces se secan en la pared y permanecen allí alejadas de los polluelos. Esto hace que el nido sea un lugar bastante hediondo, con heces por las paredes y restos de animales muertos por el suelo.
  • Durante el invierno, puede que la hembra y el macho no ocupen los mismos territorios. Las hembras prefieren los lugares abiertos, mientras que el macho los prefiere con más árboles. Esto parece ser el resultado de que las hembras migran al sur a buscar nuevos territorios, dejando a los machos los lugares con más árboles.
  • A diferencia de los humanos, algunas aves pueden ver el ultravioleta. De hecho, el Cernícalo Americano puede rastrear la orina que deja la rata de campo, una de sus presas comunes, por el suelo; por el rastro ultravioleta que deja la orina, como si fuese un farol anunciando donde está la cena.
  • El Cernícalo Americano oculta sus presas muertas en arboledas, raíces, matorrales, postes, troncos, y cavidades, para almacenarla hasta que lleguen tiempos de escases, o para ocultarlas de ladrones.
  • El Cernícalo Americano más longevo registrado tenía al menos 14 años y 8 meses de edad.